“EL SISTEMA NERVIOSO CENTRAL”

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¿A qué se debe que el daño en el lóbulo frontal produzca un cambio de personalidad?

Todas las partes del sistema nervioso están conectadas entre sí. Sin embargo, para entender su anatomía y funciones es útil analizar el sistema nervioso en términos de las divisiones y subdivisiones. El sistema nervioso central incluye el encéfalo y la médula espinal, los cuales contienen, en conjunto, más del 90 por ciento de las neuronas del cuerpo. El sistema nervioso periférico consta de nervios que conectan el encéfalo y la médula espinal con todas las demás partes del cuerpo, llevando y trayendo mensajes entre el sistema nervioso central y los órganos de los sentidos, los músculos y las glándulas. El sistema nervioso periférico se subdivide en el sistema nervioso somático, que transmite información acerca de los movimientos del cuerpo y el ambiente externo, y el sistema nervioso autónomo, que transmite información hacia y desde los órganos y glándulas internos. (Más adelante en el capítulo analizaremos el sistema endocrino, que trabaja de la mano con el sistema nervioso.)

El encéfalo es la sede de la conciencia y la razón, el lugar donde se centran el aprendizaje, la memoria y las emociones. Es la parte de nosotros que decide qué hacer y si una decisión fue correcta o errónea, e imagina cómo habrían resultado las cosas si hubiéramos actuado de manera diferente. Aunque la médula espinal recibe menos atención, no es menos importante para entender la conducta y los procesos mentales.

El encéfalo humano, nuestra “gloria suprema”, es el producto de millones de años de evolución. A medida que se agregaron nuevas estructuras más complejas, se conservaron las antiguas estructuras. Una forma de entender el encéfalo es mirar las tres capas que evolucionaron en diferentes etapas del proceso evolutivo: 1) el núcleo central primitivo; 2) el sistema límbico, que evolucionó más tarde; y 3) los hemisferios cerebrales, que están a cargo de los procesos mentales superiores. Usaremos esas tres divisiones básicas para describir las partes del encéfalo, lo que hacen y cómo interactúan para influir en nuestra conducta (vea la Tabla sinóptica: Partes del encéfalo y sus funciones).

El núcleo central En el punto en que la médula espinal entra al cráneo se convierte en el metencéfalo. Como el metencéfalo se encuentra incluso en los vertebrados más primitivos, se cree que fue la primera parte del encéfalo en evolucionar. La parte del metencéfalo más cercana a la médula espinal es la médula, una estructura estrecha de cerca de 3.8 centímetros (1.5 pulgadas) de largo. La médula controla funciones corporales como la respiración, el ritmo cardiaco y la presión sanguínea. La médula también es el punto donde se cruzan muchos de los nervios que provienen de los centros encefálicos superiores o que se dirigen a ellos; los nervios de la parte izquierda del cuerpo cruzan al lado derecho del encéfalo y viceversa (un tema al que regresaremos).

En la parte superior y trasera del tallo cerebral se encuentra una estructura contorneada llamada cerebelo (o “pequeño encéfalo”), que es responsable de nuestro sentido del equilibrio y de la coordinación de las acciones del cuerpo para asegurar que los movimientos se produzcan en secuencias eficientes. El daño al cerebelo ocasiona graves problemas en el movimiento, como movimientos espasmódicos y tropezones.

Por encima del cerebelo, el tallo cerebral se amplía para formar el mesencéfalo (o encéfalo medio), que es especialmente importante para la audición y la visión.

También es uno de diversos lugares del encéfalo donde se registra el dolor. Más o menos directamente por encima del tallo cerebral se encuentran dos estructuras con forma de huevo que componen el tálamo. A menudo se describe al tálamo como una estación de relevo: casi toda la información sensorial de las partes inferiores del sistema nervioso central pasa a través del tálamo en camino a los niveles superiores del encéfalo. El tálamo integra y da forma a las señales entrantes.

RICARDO LAGUNA

RICARDO LAGUNA

• Formación académica: Universidad Pedagógica Nacional, Campus Nogales, Sonora; Maestría en Formación Docente. Constancia de Estudios. Cédula Profesional acreditada. • Experiencia profesional y cátedra: Universidad Durango Santander campus Nogales, Sonora; Escuela de Enfermería “Pablo de Anda”, A.C. Nogales, Sonora; Centro de Estudios Universitarios de Occidente; Instituto Tecnológico de Monterrey; Universidad del Valle de México campus Nogales. Preparación complementaria reciente: Cambridge English Assessment part of the University of Cambridge; DynEd the smart way to English; University of Cambridge. ESOL Examinations; CONACULTA, Dirección General de Publicaciones, Universidad Autónoma Metropolitana Unidad Xochimilco; Instituto Sonorense de Cultura. Gobierno del Estado de Sonora; Consejo Nacional para la Cultura y las Artes, Secretaría de Cultura del Estado de Jalisco, la Universidad de Guadalajara y la Feria Internacional del Libro de Guadalajara.